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Enfermedades cardíacas en la mujer: ¿cómo entender los síntomas y los factores de riesgo?

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Hace medio siglo, era un error popular pensar que las enfermedades del corazón eran sobre todo un problema masculino. Esto se debía a que los hombres adoptaban con más frecuencia comportamientos que aumentaban el riesgo de padecer enfermedades del corazón y de los vasos sanguíneos. Antes de la menopausia, las influencias hormonales eran protectoras en las mujeres. Una empresa de investigación médica dominada por los hombres diseñó y probó las herramientas de diagnóstico sólo en los hombres y luego las aplicó de forma inapropiada a las mujeres, a menudo pasando por alto los signos y síntomas de las enfermedades del corazón en las mujeres. Los mensajes de educación sanitaria y los programas de reducción de riesgos se dirigían exclusivamente a los hombres. Incluso los ensayos clínicos con medicamentos sólo tenían como sujetos a los hombres. Como el umbral de sospecha de una cardiopatía era excesivamente alto en las mujeres, pocas de ellas acudían a la consulta por los síntomas. Las que lo hacían solían recibir un diagnóstico erróneo por parte de los médicos, que no esperaban que las mujeres padecieran una cardiopatía.

Las enfermedades cardiovasculares afectan al corazón y a los vasos sanguíneos de todo el cuerpo, incluidos los que suministran sangre al corazón y al cerebro. Las lesiones del músculo cardíaco pueden deberse no sólo a la obstrucción de los vasos sanguíneos del corazón, sino también a la inflamación del músculo cardíaco (miocarditis), provocada por infecciones o fenómenos autoinmunes en los que los propios mecanismos inmunitarios del organismo se vuelven renegados para atacar el corazón. También se producen otras formas de enfermedad del músculo cardíaco, sin un agente causal claramente identificable (miocardiopatías). Estas miocardiopatías también pueden estar asociadas al embarazo.

ENFERMEDADES QUE PROVOCAN DAÑOS EN EL CORAZÓN DE LAS MUJERES

Las válvulas internas que separan las cámaras del corazón también son vulnerables a las enfermedades. La cardiopatía reumática era hasta hace poco una causa muy frecuente de daño valvular autoinmune en personas jóvenes, y algunas formas eran más comunes en las mujeres. Esta enfermedad se desencadenaba por la reacción del organismo a una infección bacteriana de garganta causada por estreptococos. Con el uso generalizado (y el mal uso) de los antibióticos y la mejora de las condiciones de vida, esta amenaza ha disminuido. La degeneración de algunas válvulas relacionada con la edad puede producirse en las décadas más avanzadas de la vida. La cubierta del corazón también puede inflamarse (pericarditis) debido a una infección viral o tuberculosa. Las arterias que suministran sangre al cerebro, los pulmones o las extremidades pueden manifestar enfermedades de muchas maneras. La hipertensión arterial puede surgir durante el embarazo, amenazando tanto a la madre como al niño. Las venas no están exentas: las venas profundas de las piernas y la pelvis pueden desarrollar coágulos que pueden viajar a los pulmones y amenazar la vida (embolia pulmonar).

MITO FRENTE A REALIDAD

Aunque son muchas las formas en que las mujeres pueden sufrir enfermedades cardiovasculares, las principales causas en todo el mundo son las cardiopatías coronarias y las enfermedades cerebrovasculares. La primera se manifiesta en forma de anginas o infartos. La segunda provoca derrames cerebrales (parálisis temporal o permanente de algunas partes del cuerpo). A medida que las sociedades experimentan transiciones de desarrollo, ambas aumentan su incidencia, con algunas variaciones geográficas en las que estos dos trastornos son más dominantes. A medida que aumenta la esperanza de vida, estos trastornos son más frecuentes, pero también pueden aparecer a edades más tempranas al cambiar los hábitos de vida. Prevenir estos trastornos mediante programas de salud pública, detectar precozmente sus factores de riesgo y sus signos, crear capacidad en los sistemas sanitarios para su gestión eficaz y facilitar el autocuidado a largo plazo.

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Para ello, es importante acabar con el mito de que las enfermedades del corazón y los vasos sanguíneos son poco frecuentes en las mujeres. En muchos países, las enfermedades cardiovasculares son la principal causa de muerte entre las mujeres. Los factores de riesgo de los trastornos coronarios y cerebrovasculares son comunes y en su mayoría modificables. La hipertensión, el tabaquismo, la diabetes, la obesidad, los hábitos alimentarios poco saludables que dan lugar a patrones anormales de grasa en la sangre y la inactividad física son tóxicos para los vasos sanguíneos de todo el cuerpo, siendo especialmente vulnerables los que irrigan el corazón y el cerebro.

POR QUÉ LAS MUJERES DEBEN ESTAR ATENTAS

Antes de la menopausia, las hormonas sexuales femeninas tienden a proteger los vasos sanguíneos. La fracción protectora HDL del colesterol sanguíneo es mayor en las mujeres en edad reproductiva que en los hombres. El consumo de tabaco reduce drásticamente el colesterol HDL y aumenta notablemente el riesgo de infarto en las mujeres, incluso más que en los hombres. De ahí la afirmación «si las mujeres fuman como los hombres, morirán como los hombres», que contrarrestó las campañas de la industria del tabaco para captar a las mujeres como clientes. La hipertensión arterial es muy frecuente en los hombres. La diabetes es más frecuente con el aumento de la grasa corporal (especialmente cuando se acumula en el abdomen). Mientras que las mujeres suelen tener más grasa alrededor de las caderas que en el abdomen (con forma de pera), los hombres suelen mostrar un patrón inverso (con forma de manzana). Esta distinción queda abolida cuando las mujeres fuman, se vuelven físicamente inactivas, se vuelven obesas, están muy estresadas, duermen menos o desarrollan diabetes. Entonces, las mujeres sufren infartos a una edad relativamente temprana.

El síndrome de ovario poliquístico (SOP) se asocia a un mayor riesgo de enfermedad vascular debido a muchas anomalías metabólicas asociadas, y puede manifestarse como enfermedad coronaria a una edad temprana.

LOS SÍNTOMAS DEL INFARTO SON DIFERENTES

Los síntomas de un infarto no son siempre los mismos que los de los hombres. Puede haber un malestar sordo en el pecho en lugar del dolor central aplastante que describen los hombres. El dolor puede ser en la parte superior de la espalda, el cuello, la mandíbula inferior, el brazo o la parte superior del abdomen en lugar de en el pecho. La fatiga intensa, la sensación de agotamiento total o la falta de aire pueden ser los únicos síntomas. Las mujeres pueden experimentar molestias en el pecho por espasmos intermitentes de las arterias coronarias, incluso cuando los bloqueos no obstruyen los vasos. Estos dolores no están asociados al esfuerzo.

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Las mujeres son más propensas a padecer enfermedades microvasculares, que son enfermedades de los pequeños vasos sanguíneos que irrigan las capas internas del músculo cardíaco. Dado que muchas de estas presentaciones son «atípicas», cuando se comparan con los síntomas «clásicos» de los hombres, el diagnóstico puede pasar desapercibido para los médicos formados en las descripciones de los libros de texto recogidas de la experiencia masculina. Hasta hace poco, el interés de los hombres por el corazón de las mujeres no iba más allá de los emojis de San Valentín.

En los primeros estudios de seguimiento se demostró que la angioplastia coronaria y las endoprótesis otorgaban menos beneficios a las mujeres que a los hombres, ya fuera por la detección tardía de la enfermedad coronaria, por la mayor edad en el momento de la presentación asociada a más comorbilidades o por el menor calibre de las arterias coronarias. Las recientes innovaciones en materia de stents medicados y nuevos medicamentos anticoagulantes han reducido estas diferencias. Sin embargo, el problema del reconocimiento tardío de la enfermedad y el retraso en la atención son problemas persistentes, especialmente en los países de ingresos bajos y medios.

UN GRAN RETO PARA LAS MUJERES

Las enfermedades cardiovasculares, que se manifiestan como un compromiso del suministro de sangre al corazón o al cerebro, se están convirtiendo en un importante reto para la salud de las mujeres en la India. Varios estudios recientes han indicado una alta prevalencia de factores de riesgo coronario (como la hipertensión y la diabetes) en las mujeres indias, especialmente en las zonas urbanas. Los niveles bajos de colesterol HDL y altos de triglicéridos (indicativos del «síndrome metabólico») son comunes en la India y suponen un alto riesgo de enfermedad cardiovascular.

La reciente Encuesta Nacional de Salud Familiar (NFHS-5) informa de que el 24% de las mujeres indias de entre 15 y 49 años tienen sobrepeso o son obesas, mientras que el 56,7% tiene obesidad abdominal. Esto augura un alto riesgo de enfermedades cardiovasculares y diabetes en el futuro. Las barreras culturales de una sociedad patriarcal reducen las oportunidades de hacer ejercicio con regularidad, al tiempo que aumenta el consumo de alimentos poco saludables debido a la mecánica maligna del mercado. Es esencial que creemos condiciones sociales en las que las mujeres puedan promover y proteger su salud, incluso cuando los sistemas sanitarios deban prepararse para evaluar y corregir el riesgo cardiovascular en las distintas etapas de su vida.

(El autor es Presidente de la Fundación de Salud Pública de la India [PHFI]. Las opiniones expresadas son personales)

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