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La vanguardia: cómo el pez cebra tiene la clave para curar el dolor de espalda

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Una proteína que se encuentra en la columna vertebral del pez cebra y que le ayuda a curarse a sí mismo a medida que envejece puede regenerar también tu columna vertebral. Puede deshacerse de esos terribles dolores de espalda y cuello causados por los discos degenerativos de la médula espinal. ¿Cómo? La proteína también está presente en los seres humanos y el modelo de regeneración de los peces puede ayudarnos a entender cómo puede ser aprovechada mejor por los humanos también. Lo que significa adiós a los analgésicos y a las intervenciones quirúrgicas.

Teniendo en cuenta la necesidad de desarrollar terapias que detengan la degeneración del disco o induzcan su regeneración para recuperar el tejido sano en la columna vertebral humana, los científicos de la Asociación Maharashtra para el Cultivo de la Ciencia-Instituto de Investigación Agharkar (MACS-ARI) de Pune decidieron estudiar la columna vertebral del pez cebra. En los peces envejecidos, encontraron una proteína, la CCN2, que regenera y cura los discos de su columna vertebral.

(De izquierda a derecha) Amey Rayrikar, Ganesh Wagh y el Dr. Chinmoy Patra.

Aceptados para su publicación en la revista internacional Development, los resultados son significativos, ya que esta proteína CCN2 también está presente en los seres humanos. El Dr. Chinmoy Patra, científico principal del ARI, afirma que este potencial regenerativo de la CCN2- (Cellular Communication Network factor 2) puede desarrollarse para tratar los discos humanos degenerados. Al igual que los humanos, el pez cebra envejecido desarrolla una degeneración natural del disco a nivel celular. El Dr. Patra y su equipo descubrieron que la proteína CCN2 favorece la proliferación y supervivencia de las células del disco.

El potencial curativo de las nuevas investigaciones

Casi el 60% de la población india adulta sufre dolor de espalda o de apéndices debido a la degeneración de los discos. A la mayoría de los pacientes se les recetan analgésicos, ejercicio/fisioterapia y modificaciones del estilo de vida, que proporcionan un alivio sintomático del dolor. Los tratamientos quirúrgicos, como la fusión de la columna vertebral o la sustitución del disco, se realizan en casos graves.

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¿Qué es la degeneración del disco intervertebral?

La degeneración del disco intervertebral (DIV) se considera una de las principales causas de dolor de espalda, cuello y apéndices, lo que supone una considerable carga socioeconómica para el sistema clínico. Históricamente, se creía que la degeneración discal estaba asociada únicamente al envejecimiento. Sin embargo, estudios recientes sugieren que también está relacionada con antecedentes genéticos y de salud. La columna vertebral humana está formada por vértebras, discos (también conocidos como discos intervertebrales o DIV) situados entre dos vértebras, y una médula espinal que va desde la cabeza hasta el final de la columna. En los seres humanos, con la progresión de la edad, los discos se degeneran o se vuelven más delgados de forma natural. Esto da lugar a dolores lumbares, cervicales, ciática y hernias discales, entre otros.

En la revista Nature’s Bone Research (agosto de 2021), investigadores de la Universidad de Bristol mostraron evidencias de osteoporosis en peces cebra envejecidos y afirmaron que, a medida que la población mundial envejece, se espera un aumento sustancial de la morbilidad por enfermedades degenerativas y dolor de espalda. «Este aumento subraya la importancia de mejorar nuestra comprensión de las causas de la DIV y su relación con otras afecciones degenerativas comunes para revisar o seguir desarrollando estrategias terapéuticas novedosas», señalaron.

¿Por qué utilizar el modelo del pez cebra?

El conocimiento de la fisiopatología del disco es necesario para desarrollar una estrategia farmacológica novedosa para superar el dolor de espalda o de apéndices debido a la degeneración del disco. Dado que no se pueden utilizar seres humanos para el estudio experimental, los científicos recurren a diversos modelos animales. «Nuestro presente estudio utilizó el pez cebra (un pequeño pez de agua dulce de 2,5 a 3 cm de longitud que abunda sobre todo en los arrozales de los estados orientales de la India) como organismo modelo. El pez cebra tiene todos los órganos presentes en los seres humanos, excepto los pulmones, y es genéticamente y fisiológicamente muy similar a los humanos. Además, al igual que los humanos, su columna vertebral también está formada por vértebras, discos y una médula espinal, y los discos se degeneran. Estas pruebas sugieren que el pez cebra es un modelo animal adecuado para identificar moléculas pro-regenerativas que puedan inducir la regeneración de los discos degenerados», afirma el Dr. Patra.

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Cómo los procesos corporales pueden curar los discos

Los científicos trataron de explorar los procesos implicados en el mantenimiento de los discos jóvenes y la fisiopatología en los discos envejecidos, utilizando el pez cebra como organismo modelo. Su estudio muestra que la estructura de los discos del pez cebra es similar a la de los discos humanos. Al igual que los humanos, el pez cebra envejecido desarrolla una degeneración natural del disco a nivel celular. Descubrieron que la proteína CCN2 promueve la proliferación y la supervivencia de las células del disco. Y lo que es más importante, el equipo del Dr. Patra descubrió que, en el pez cebra envejecido, el tratamiento con CCN2 promueve la regeneración de los discos degenerados y los devuelve a un estado saludable. «Descubrimos mediante enfoques genéticos y bioquímicos que CCN2a mantiene el recambio celular en los DIVs adultos y puede inducir la regeneración en los DIVs degenerados. Nuestro estudio demuestra que CCN2a es una molécula secretada crucial en el mantenimiento del DIV. Este estudio enriquece nuestra comprensión de los mecanismos celulares y moleculares», añade el Dr. Patra.