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Silenciosas, sutiles e invisibles: cómo se producen las convulsiones y por qué son difíciles de diagnosticar

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La naturaleza dramática e incapacitante de convulsiones se refleja en la propia palabra, que deriva del griego «agarrar», como si una fuerza invisible agarrara de repente a alguien y controlara su cuerpo. Esta sensación de fuerza desconocida ha impulsado muchas supersticiones y tergiversaciones de las convulsiones a lo largo de la historia.

A lo largo del último siglo, la idea que el público tiene de las convulsiones se ha extraído principalmente de las representaciones en el cine y la televisión, que a menudo son tan perturbadoras como inexactas. Aunque estas representaciones dramáticas intensifican la narración visual, a menudo perpetúan el estigma y subestiman la complejidad de las convulsiones.

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La verdad es que las convulsiones son mucho más variadas de lo que se ve en la cultura popular. Por el contrario, a menudo son sutiles, silenciosas y no se ven.

Como neurólogo que se centra en la atención integral de las personas que sufren convulsiones, me subespecializo en el tratamiento de los enfermos de epilepsia. Eso incluye identificar y mejorar las lagunas en la atención a la epilepsia. Las investigaciones demuestran que hay muchas.

Por qué se producen las crisis

Una convulsión está causada por una actividad eléctrica repentina e incontrolada de un grupo de neuronas. Este hiperactividad abruma la tendencia normal del cerebro a suprimir dicha actividad anormal tanto a nivel celular como de red.

No todas las convulsiones son indicativas de epilepsia. Un cerebro por lo demás normal puede sufrir convulsiones durante la abstinencia de alcohol. También pueden producirse eventos similares a las convulsiones con una disminución aguda del flujo sanguíneo, que puede causar desmayos.

Las crisis asociadas a la epilepsia, en cambio, no son provocadas y suelen ser muy difíciles de predecir. Un amplio espectro de anormalidades subyacentes puede conducir al desarrollo de ataques epilépticos, incluyendo tumores cerebrales, infecciones, accidentes cerebrovasculares, lesiones cerebrales traumáticas, condiciones autoinmunes, anormalidades del desarrollo y predisposiciones genéticas.

Las crisis epilépticas no son infrecuentes

Aproximadamente 1 de cada 10 personas sufrirá una convulsión a lo largo de su vida. Pero sólo se considera que tienen epilepsia quienes tienen riesgo de sufrir convulsiones recurrentes no provocadas, lo que representa aproximadamente 1 de cada 26 personas Debido a la gran variedad de síntomas, pueden producirse retrasos considerables en el diagnóstico y el tratamiento. Cuando no se reconocen y no se tratan, las convulsiones empeoran con el tiempo y provocan una disminución de la calidad de vida, cognitiva discapacidades cognitivas, lesiones, incluidos los accidentes de tráfico, y a veces la muerte.

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La ironía es que gran parte del sufrimiento es innecesario. La mayoría de las personas con epilepsia pueden estar libres de convulsiones mediante el uso de un medicamento barato.

Convulsiones focales

Independientemente de la causa, las convulsiones focales son el tipo más común encontrado en los adultos. Este tipo de convulsión surge de la hiperactivación de una región cerebral confinada. Por ejemplo, una convulsión que surge de la corteza motora izquierda del cerebro puede dar lugar a temblores en el brazo derecho. Una convulsión originada en la corteza visual puede hacer que la persona vea destellos de luz u otros fenómenos visuales extraños.

La región del cerebro más común para que surjan las convulsiones focales es uno de los lóbulos temporales, de los cuales hay dos – uno a cada lado del cerebro. Estos lóbulos cumplen muchas funciones y están implicados en la voz, auditivo y el procesamiento visual, así como las emociones y la memoria. Por ello, las convulsiones derivadas de estas áreas pueden dar lugar a una variedad de síntomas inusuales.

Con frecuencia, las convulsiones focales del lóbulo temporal son relativamente sutiles, sobre todo para los testigos. A veces se componen de sensaciones internas puramente inusuales, como un miedo intenso y repentino, una sensación repentina de déjà vu o posiblemente un olor fuerte. Hasta que una convulsión se extiende y afecta a más zonas del cerebro, es posible que no provoque la pérdida de conciencia o convulsiones.

Dado que las convulsiones no tratadas se vuelven más frecuentes y graves con el tiempo, no es raro que la epilepsia comience con estas convulsiones focales relativamente sutiles, para luego empeorar a medida que las convulsiones comienzan a involucrar más tejido cerebral, y finalmente progresar a convulsiones.

Retrasos en el diagnóstico

Un paciente mío describió haber tenido síntomas extraños durante más de una década, síntomas que no había comentado antes conmigo ni con nadie. Describió sensaciones de euforia recurrentes y repentinas, que progresaban hasta la incapacidad de hablar durante uno o dos minutos. Un espectador podría pensar que estaba mirando al espacio. A lo largo de los años, estas sensaciones aumentaron en frecuencia. Con el tiempo, se volvieron más graves y provocaron la pérdida de conciencia.

Después de que el paciente comenzara un régimen de medicación anticonvulsiva, las sensaciones desaparecieron, y reportó mejoras tanto en la memoria como en la cognición. Afortunadamente, no sufrió lesiones físicas, o algo peor, antes de su evaluación. Pero muchas personas no tienen tanta suerte.

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Estudios recientes han confirmado que los retrasos en el diagnóstico son habituales entre las personas que padecen epilepsia. Sin duda, esto se debe a que los primeros síntomas sutiles e inusuales no son bien reconocidos por pacientes, las familias o los profesionales de la medicina.

Un estudio revelador

El Proyecto de Epilepsia Humana es un estudio prospectivo multinacional de gran envergadura que siguió durante cinco años a casi 500 personas con epilepsia focal recién tratada. Yo me encontraba entre los investigadores que analizaron los datos del estudio, y descubrimos un sorprendente retraso en el diagnóstico entre muchos participantes. Muchos de ellos experimentaron convulsiones durante varios meses o incluso varios años antes de diagnóstico.

Desde esas primeras convulsiones hasta el diagnóstico, la mitad de los participantes sufrieron lesiones; el 5% tuvo accidentes de tráfico atribuibles a las convulsiones. La extrapolación de estos datos a la población general sugiere que cada año en los EE.UU., más de 1.800 accidentes de tráfico se deben a convulsiones focales sutiles no diagnosticadas. Con una diagnósticoEstos accidentes son potencialmente evitables.

Sin embargo, incluso aquellos evaluados por convulsiones no siempre reciben el diagnóstico o el tratamiento correcto. Casi dos tercios de los participantes en el Proyecto de Epilepsia Humana buscaron una evaluación inicial de las convulsiones en un servicio de urgencias. Alrededor del 90% acudió a este servicio sólo después de su primer ataque convulsivo, es decir, después de que el ataque se extendiera y afectara a todo el cerebro.

Pero antes de esa primera convulsión ataqueCasi la mitad de los participantes habían sufrido crisis focales no motoras, que pasaron en gran medida desapercibidas. Por este motivo, muchas personas que podrían haber sido diagnosticadas de epilepsia y haber iniciado el tratamiento no lo hicieron.

En la actualidad, unos 200.000 adultos estadounidenses acuden cada año al servicio de urgencias de un hospital por la primera crisis de su vida. A menudo, se les diagnostica epilepsia en ese momento o poco después. El reconocimiento deficiente de las crisis sutiles tiene consecuencias importantes para las personas, las comunidades y el sistema sanitario. Mejorar nuestra comprensión de las diversas formas en que surgen las convulsiones y afectan a la vida nos ayudará a cerrar la brecha y disminuir las consecuencias.

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Apasionado del running, vegano a los 25 años y comercial de la ropa, apasionado de la criptomonedas, me incorporé al equipo de redacción de Impulsobajio en noviembre de 2021.