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¿Puede la estimulación cerebral profunda (ECP) frenar los atracones y controlar la obesidad?

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¿Y si un implante en el cerebro pudiera reducir las ganas de comer compulsivamente? Aunque pueda sonar demasiado futurista, el Dr. Casey Halpern, neurocirujano de la Universidad de Pensilvania, utilizó la estimulación cerebral profunda (ECP), un método utilizado habitualmente para calmar los temblores en pacientes con Parkinson, en dos mujeres con un trastorno alimentario. El dispositivo, insertado justo debajo de sus cabelleras, estimulaba las neuronas de la saciedad en cuanto captaban las señales cerebrales de las receptoras para darse un atracón. Al cabo de un año de mantener el dispositivo, ambas mujeres, que habían engordado a pesar de una operación bariátrica, dejaron de sentir el impulso irresistible de darse un atracón. Ahora quieren quedarse con el implante.

CÓMO FUNCIONA EL ECP

Según el Dr. Sunit Mediratta, neurocirujano consultor del Hospital Apollo, el estudio, del que se ha hecho eco The New York Times, es un avance notable, sobre todo en una época en la que la obesidad es una epidemia. Explicando la estimulación cerebral profunda (ECP), dice: «Los neurólogos implantan electrodos en el cerebro en las partes que no funcionan tan bien como deberían. Nuestro cerebro es el más complejo de todos los órganos. Participa en el control y la regulación de la mayoría de las funciones de nuestro cuerpo, como el ritmo cardíaco, la respiración, el habla, la memoria, los movimientos de las extremidades, el equilibrio, la visión, el olfato, el hambre, la saciedad y muchas más. Cada función está controlada por una zona específica del cerebro. Las distintas zonas del cerebro están interconectadas entre sí mediante complejos circuitos neuronales para coordinar las funciones corporales. Precisamente estos circuitos neuronales son difíciles de estudiar y dan lugar a un resultado funcional visible».

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Entonces, ¿cuáles son los centros del apetito del cerebro que debemos conocer? «El núcleo ventromedial (VML) del hipotálamo se considera el centro de la saciedad y, cuando se estimula, provoca la sensación de plenitud. Por otro lado, el área hipotalámica lateral es el centro de la alimentación y, cuando se estimula, provoca la sensación de hambre. Se han postulado varias hipótesis para desencadenar las respuestas de hambre y saciedad del cerebro. Según la «hipótesis glucostática», un descenso de la glucosa en sangre en estado de ayuno desencadena la iniciación de la comida desde el área hipotalámica lateral del cerebro, mientras que un aumento de la glucosa después de la comida estimula el área VML y pone fin a la alimentación.

El procedimiento de estimulación cerebral profunda (ECP) en pacientes con atracones y obesidad intenta abordar estas zonas del cerebro mediante la implantación de electrodos y la estimulación de los centros o neuronas de la saciedad, lo que da lugar a una sensación de saciedad incluso después de una pequeña comida, con la consiguiente disminución de la ingesta de calorías», afirma el Dr. Mediratta.

QUÉ SIGNIFICA EL ESTUDIO

El procedimiento de ECP llevado a cabo por el Dr. Halpern inhibe el impulso de comer compulsivamente estimulando un grupo de neuronas llamado núcleo accumbens. «Estudios experimentales en ratones han demostrado que las neuronas del núcleo accumbens se activan justo antes de un atracón. Cuando los investigadores utilizaron la estimulación cerebral profunda para calmar esas neuronas, pudieron evitar que los ratones se dieran un atracón». El éxito en los estudios con animales le llevó a intentar la ECP en humanos, y al estimular el núcleo accumbens mediante electrodos implantados en la profundidad del cerebro, pudo conseguir calmar esas neuronas. De este modo, se aplacan las ganas de comer compulsivamente y se pierde peso», explica el Dr. Mediratta.

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¿PUEDE UTILIZARSE LA DBS COMO PROTOCOLO DE TRATAMIENTO DE LA OBESIDAD?

Aunque sólo dos personas han sido tratadas con este procedimiento, el Dr. Mediratta considera que tiene el potencial de cambiar radicalmente el concepto actual de tratamiento de los pacientes extremadamente obesos que tienen que someterse a una operación bariátrica para perder peso. «Actualmente, los procedimientos bariátricos reducen artificialmente el volumen del estómago del paciente para que se sienta lleno incluso después de una pequeña comida. Muchos pacientes vuelven a engordar después de una pérdida de peso inicial tras la cirugía bariátrica y tienen que vigilar su dieta», añade.

Sin embargo, cree que es necesario evaluar a más pacientes con ECP antes de que pueda convertirse en un estándar de atención. «Es probable que la ECP lleve asociado un pequeño riesgo, que puede incluir convulsiones, hemorragias y debilidad de las extremidades, entre otros, ya que los electrodos se implantan en lo más profundo del cerebro y cerca de zonas que cumplen otras funciones críticas. Aunque este procedimiento es todavía experimental para la pérdida de peso, valdría la pena que más países permitieran a los neurocirujanos llevar a cabo este procedimiento en voluntarios y analizar los resultados», afirma.

Una vez implantados los dispositivos en los cerebros de las mujeres, no se les dijo cuándo se activarían. Ambas mujeres dijeron estar sorprendidas de que ya no sentían ese antojo monstruoso y de que su peso bajaba lenta y constantemente. Y no pensaban obsesivamente en la comida.

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